Cristianesimo

Cristianesimo copto in Egitto: ciò che devi sapere per scoprirlo nel tuo viaggio

Il peso del cristianesimo copto in Egitto è molto rilevante. Infatti, è l’altra grande religione attuale del paese, sebbene nettamente dietro l’Islam. Tuttavia, è considerata la terza grande religione in termini storici: la prima ad emergere fu la religione egizia, che sviluppiamo ampiamente in questa pagina. Seguì la fede cristiana, che finì per imporsi quando lo fece in tutto l’Impero Romano. E l’ultima, l’Islam, è attualmente la maggioritaria nel paese, nonché la religione che segna il ritmo della società egiziana, come spieghiamo in quest’altra pagina.

Pertanto, il termine ‘grande religione’ non ha a che fare con il numero di praticanti o la quantità di templi che si possono vedere per strada. Lo usiamo per la sua lunga storia e per la devozione dimostrata dai suoi fedeli, così come per l’attrattiva che suscita nei viaggiatori di altri paesi, in particolare cristiani. In queste righe ti diamo alcune chiavi per comprendere il cristianesimo copto dell’Egitto, su cui la nostra agenzia può organizzare un viaggio tematico se lo desideri.

Indice dei contenuti

Cosa significa il termine 'copto'

Il termine copto fa riferimento in modo generale agli egiziani che professano il cristianesimo in Egitto, che lo fanno con una serie di particolarità che mostriamo in questa pagina. La parola ‘copto’ è, come molti altri, una derivazione di altri vocaboli antichi: in questo caso, dal greco aegyptios, che i copti stessi trasformarono in kuptios e gli arabi semplificarono in qubṭ.

Pertanto, c’è stato un tempo in cui tutti gli egiziani erano copti e il nome che in Occidente si usa per designare il paese (Egitto) è strettamente collegato a ciò. È importante ricordare che, invece, nel mondo arabo si usano parole diverse per designare questo paese e i suoi abitanti: Misr e misriin, rispettivamente.

Storia del cristianesimo copto in Egitto

La relazione dell’Egitto con la tradizione cristiana è molto antica. Infatti, questo paese appare menzionato in varie occasioni nelle Sacre Scritture, essendo il luogo in cui si sono svolti alcuni episodi biblici, sia dell’Antico che del Nuovo Testamento.

Uno degli esempi è l’accoglienza ricevuta da Giuseppe (Yussef), figlio di Giacobbe. Fu portato forzatamente qui, venduto come schiavo dai suoi fratelli, che lo invidiavano e odiavano. Fu accusato di adulterio e imprigionato, ma successivamente fu liberato da un faraone della dinastia XV, su cui non c’è unanimità. Il monarca lo nominò chaty in segno di gratitudine per l’interpretazione di uno dei suoi sogni.

Più famosa per i cristiani, e anche per gli ebrei, fu la lunga traversata che il profeta Mosè fece nella penisola del Sinai, periodo in cui si verificarono episodi che ancora oggi spingono numerosi viaggi di pellegrinaggio. È il caso della consegna delle Tavole della Legge sul Monte Sinai o del fuoco miracoloso sulla zarza ardente, oggi nel Monastero di Santa Caterina.

Ma per i cristiani copti d’Egitto e per quelli del resto del mondo, uno dei capitoli più ispiratori fu la Fuga in Egitto, quando la Sacra Famiglia (la Vergine Maria, San Giuseppe e il Bambino Gesù) fu costretta a rifugiarsi in questo paese per un periodo, come raccontato nel Nuovo Testamento. Alcuni luoghi che la tradizione collega direttamente con quel soggiorno sono ora importanti luoghi sacri per il cristianesimo copto in Egitto, come mostriamo più avanti.

Chiese cristiane in Egitto

Cristianesimo Copto in Egitto, dopo la morte di Cristo

L’Egitto fu uno dei primi paesi in cui si diffuse il cristianesimo, poco dopo la morte di Gesù Cristo (circa nell’anno 33). Secondo la tradizione, San Marco (o Marco l’Evangelista), originario di Cirene (attuale territorio della Libia), predicava già la nuova fede ad Alessandria nell’anno 45. Tuttavia, la conoscenza di questa nuova religione, allora clandestina e perseguitata dai romani, potrebbe essere arrivata direttamente dalla Palestina.

Nei primi tempi del cristianesimo copto in Egitto si svilupparono intensi dibattiti sui dogmi di fede di questa religione. Inoltre, alcuni elementi propri dell’Antico Egitto potrebbero aver influenzato lo sviluppo della dottrina cristiana in generale. Ad esempio, una certa assimilazione della Vergine Maria con la dea Iside, poiché entrambe concepirono i loro figli per intercessione divina. Oppure l’esaltazione della croce come simbolo di vita (vittoria di Cristo sulla morte), proprio come avveniva nell’antica religione egizia con l’Ankh, con il quale condivide un evidente somiglianza. O anche la disposizione dei primi templi cristiani, con una zona a cui non potevano accedere i fedeli, come può essere l’altare o l’iconostasi nelle chiese ortodosse.

La legalizzazione del cristianesimo copto in Egitto e la sua imposizione come religione ufficiale avvennero parallelamente al resto dell’Impero Romano, dato che questo territorio ne faceva parte. Entrambi gli eventi si verificarono sotto gli imperatori Costantino I il Grande (313) e Teodosio I il Grande (380), rispettivamente. E in questo paese, la capitale spirituale è sempre stata Alessandria, sede dei vari patriarcati, di cui San Marco è considerato il fondatore.

Fino ad allora, il cristianesimo in Egitto aveva guadagnato molto terreno, anche se la necessità di pregare in segreto e di fuggire dalle persecuzioni potrebbero essere stati motivi per la nascita del movimento monastico, uno degli elementi più importanti di questa religione nel paese. Potrebbe anche essere stato influenzato dall’esempio precedente di eremiti pagani e, indubbiamente, dalle condizioni estreme del paesaggio naturale del deserto, che invita alla riflessione e alla meditazione, come possono sperimentare oggi non solo i monaci dei monasteri sopravvissuti ma anche i protagonisti di viaggi spirituali.

Alcuni dei personaggi più venerati dal cristianesimo copto di Egitto e dagli altri credenti in generale sono San Paolo Eremita (o della Tebaide) e San Antonio Abate, quest’ultimo nato in Heracleopolis e vero fondatore del movimento eremitico. Poco dopo, San Pacomio, nativo di Luxor, regolò quell’esperienza religiosa e vitale. Quest’ultimo è considerato perciò il fondatore del monachesimo cenobitico, nel quale i monaci si ritirano alla vita spirituale ma in comunità.

Oltre a Marco l’Evangelista e a questi precursori del movimento monastico, il cristianesimo copto d’Egitto venera come santi altri personaggi, che furono martirizzati per aver praticato la loro religione o che furono protagonisti di alcuni episodi considerati miracolosi. Se ne contano a decine, ma questi sono alcuni di loro:

  • Caterina d’Alessandria: non solo è una delle sante egiziane più venerate dai cristiani copti d’Egitto, ma è anche una delle più famose al di fuori di questo paese, a cui sono dedicate innumerevoli chiese in tutto il mondo. Fu martirizzata su una ruota dentata e decapitata all’inizio del IV secolo per ordine dell’imperatore Massenzio, che così ordinò di fronte al suo rifiuto di compiere sacrifici agli dei romani e sposare uno dei suoi sapienti. Le sue reliquie intatte furono scoperte secoli dopo, in una grotta della montagna che porta il suo nome nella penisola del Sinai, e furono successivamente trasferite al Monastero di Santa Caterina.
  • Menas: nato a Menfi alla fine del III secolo e morto in Asia Minore, dopo essere stato parte dell’esercito romano e successivamente convertitosi in eremita. Gli si attribuiscono diversi miracoli, tra cui il suo stesso seppellimento: il suo corpo morto fu caricato su un cammello verso l’Egitto e, vicino ad Alessandria, l’animale decise di fermarsi definitivamente, interpretato come un segno divino. Lì fu fondato un monastero (Abu Mena). L’antico è oggi un sito archeologico in rovina, ma accanto è stato costruito un altro moderno e monumentale.
  • Shenouda: noto anche come Shenute, alla fine del IV secolo fu uno dei primi abati del Monastero Bianco, fondato dal suo zio San Pigol fuori Sohag, nel Medio Egitto. Fu un santo molto carismatico al suo tempo e ancora oggi è molto venerato dai cristiani copti d’Egitto.
  • Bishoi: contemporaneo di San Pigol, fu anch’egli un santo di riferimento nel movimento monastico. Fondò il monastero che porta il suo nome a Wadi Natrun e ci sono altri tre dedicati a lui.
  • Maurizio: è più noto al di fuori dell’Egitto, ma non si può dimenticare che questo personaggio elevato alla santità era originario di questo paese. Nello specifico, di Tebe, così come la legione che comandava alla fine del III secolo. Di fede cristiana quando era ancora proibita nell’Impero, furono inviati in Gallia in combattimento contro i bagaudas. E sebbene avessero compiuto la loro missione, furono giustiziati: secondo alcune teorie, per non aver perseguitato nemici cristiani e secondo altre, per essersi rifiutati di compiere sacrifici agli dei pagani di Roma.
  • Simone il Conciatore: è un santo locale del Medioevo, che visse e morì nei secoli IX-X, sebbene in data indeterminata. Infatti, non è molto famoso al di fuori del paese, ma è un personaggio a cui si professa grande devozione nel cristianesimo copto d’Egitto. Il suo principale successo? Spostare una montagna… come può essere visto oggi. Sì, lo capirai se visiti il Monastero di San Simone al Cairo, un complesso religioso spettacolare che fa parte dei nostri tour in questa città e di cui facciamo menzione più avanti. Secondo la credenza locale, questo santo intervenne in una disputa tra il Papa copto e il gran visir del Califfo dell’epoca, che si lamentava che le montagne di Mokattam impedivano l’espansione del suo Impero. Così questo santo si impegnò a spostare miracolosamente la montagna in cui sorge l’attuale monastero, eretto in suo onore e promosso dai zabaleen, raccoglitori di spazzatura della città.

Controversia con l'Impero Romano e arrivo dell'Islam

Sebbene il cristianesimo copto in Egitto abbia contribuito a definire una dottrina successivamente accettata a livello internazionale, ciò non ha impedito la rottura con l’Impero Romano d’Oriente (Impero bizantino) a causa di inconciliabili differenze dottrinali.

In particolare, per quanto riguarda la natura di Gesù Cristo: i leader del cristianesimo copto in Egitto hanno sempre sostenuto il monofisismo, cioè che Gesù Cristo ha solo una natura, quella divina. Al contrario, la maggioranza delle altre branche del cristianesimo non è monofisica, poiché sostiene che Gesù aveva sia una natura umana che divina, una credenza considerata una blasfemia dai copti.

Inizialmente, le tesi del cristianesimo copto in Egitto avevano trionfato al Concilio di Nicea nel 325, ma più di un secolo dopo, al Concilio di Calcedonia nel 451, si ebbe un cambio di rotta, respingendo le posizioni sostenute dal Patriarcato di Alessandria. In quel momento si verificò una completa scissione e da allora la Chiesa copta ha avuto il suo proprio Papa, comunemente noto come ‘Papa di Alessandria e Patriarca di tutta l’Africa’. Tuttavia, rimase sotto l’egida politica dell’Impero bizantino.

In questo contesto di divisione e isolamento dal resto del mondo cristiano, il paese fu rapidamente conquistato dalle truppe arabe musulmane (639-642), in piena espansione dopo la morte di Maometto. Il profeta, per inciso, aveva inviato un inviato dall’Arabia a Bisanzio (oggi Istanbul) dieci anni prima per presentare una nuova religione, l’islam, che fu rifiutata categoricamente.

Dopo la conquista musulmana dell’Egitto cristiano copto, non vi fu una completa interruzione rispetto alla situazione precedente, poiché la fede cristiana rimase forte nella nuova capitale, Il Cairo, e nelle regioni meridionali della Valle del Nilo, compresa la Bassa Nubia, sostenuta dai regni cristiani nubiani del sud (Dongola, oggi Sudan). Tuttavia, le élite governanti di fede islamica imposero tasse ai copti cristiani in Egitto e fornirono benefici ai convertiti, minando gradualmente il numero di seguaci di Gesù.

Almeno dal XI secolo, la situazione si era ribaltata e la popolazione egiziana era in gran parte musulmana, compresi quelli nel sud più remoto. Buona parte dei membri del cristianesimo copto in Egitto avevano deciso di ritirarsi in vita comunitaria nei loro monasteri, cercando protezione all’interno delle loro mura.

Solo nel XX secolo, in un mondo più interconnesso rispetto ai secoli precedenti, questi monasteri sembravano rinascere, con un aumento del numero di monaci e dei fondi delle loro biblioteche. Oggi, il turismo ha anche dato un notevole impulso al cristianesimo copto in Egitto, contribuendo alla riparazione dei loro edifici e al mantenimento delle loro tradizioni. Questo può essere scoperto dai viaggiatori che, attraverso la nostra agenzia, visitano Il Cairo e alcune città dell’Egitto Medio, tra gli altri luoghi.

Le Diverse Ramificazioni del Cristianesimo in Egitto

Durante il tuo viaggio in Egitto, potresti sperimentare una certa confusione nel visitare chiese e altri luoghi di culto. Oltre alla Chiesa copta, ci sono altre ramificazioni presenti nel paese che spesso, per semplificazione, vengono incluse nel concetto di ‘cristianesimo copto d’Egitto’. Tuttavia, non sono uguali: sebbene tutti i fedeli credano fermamente in Gesù Cristo, non seguono esattamente la stessa dottrina né obbediscono agli stessi leader spirituali.

Ecco tutte le ramificazioni presenti nel paese, con una presenza diseguale:

  • Iglesia Copta: la più importante e numerosa, protagonista di questa pagina sul cristianesimo copto in Egitto. Utilizza la lingua copta nella liturgia, ultimo baluardo per la sopravvivenza di questo idioma derivante da quello dell’Antico Egitto. Per una migliore comprensione e comunicazione con i fedeli, si utilizza anche l’arabo. Ha il proprio Papa (‘Papa di Alessandria e Patriarca di tutta l’Africa’).

  • Iglesia Ortodossa: conosciuta anche come Chiesa ortodossa greca, usa il greco nella liturgia. Si separò dalla Chiesa cattolica nel 1054 a causa del Scisma d’Oriente e Occidente. La sua autorità suprema è il ‘Patriarca Ortodosso di Alessandria e di tutta l’Africa’.

  • Iglesia Cattolica Copta: parte della Chiesa cattolica dal XVIII secolo, segue il rito latino, riconoscendo il Papa di Roma come autorità suprema.

  • Altre Ramificazioni del Cristianesimo in Egitto: ci sono fedeli che seguono altri riti. Tra questi, le chiese di rito armeno, caldeo, siriano, melchita o maronita.

La Situazione dei Cristiani Copti nell'Egitto Contemporaneo

I cristiani copti in Egitto spesso si sentono perseguitati dai settori più estremisti della società, con alcuni attacchi negli ultimi anni. Molti hanno optato per l’emigrazione. Nella società egiziana, i copti sono presenti in tutti gli strati sociali, dalle élite ai settori più umili.

Principali Luoghi del Cristianesimo Copto in Egitto

Egitto è un importante destinazione di pellegrinaggi per la significanza di alcuni luoghi sacri del cristianesimo copto. Tra questi, chiese di riferimento nelle principali città e importanti monasteri.

Principali chiese del cristianesimo in Egitto

Le principali chiese del cristianesimo in Egitto si trovano a Il Cairo e ad Alessandria. Il Cairo, essendo la capitale del paese, e Alessandria, ex capitale prima della conquista araba, quando la fede cristiana era maggioritaria in Egitto, ospitano questi importanti luoghi di culto. Di seguito, una lista delle chiese e cattedrali più importanti, sia di dottrina copta che ortodossa greca, visitabili sia per la loro bellezza sia per il loro simbolismo religioso:

  • Il Cairo:

    • Cattedrale di San Marco (culto copto): nel quartiere di Azbakeya, sede del Papato copto.
    • Chiesa Colgante (culto copto): famosa per la sua storia e bellezza artistica, risalente al III secolo.
    • Chiesa dei Santi Sergio e Bacco (culto copto): con origini nel IV o V secolo, dedicata a questi due martiri romani.
    • Chiesa di Santa Barbara (culto copto): del IV secolo, riedificata in epoca medievale.
    • Chiesa di San Giorgio (culto ortodosso greco): storica, con origini nel X secolo.
    • Cattedrale di San Nicola (culto ortodosso greco): sede del patriarca ortodosso di Alessandria, costruita nel XVII secolo.
    • Chiesa di San Simone il Ciabattino: popolare tra i cristiani copti in Egitto, situata nelle montagne di Mokattam.
  • Alessandria:

    • Cattedrale copta di San Marco (culto copto): una delle sedi del Papa copto.
    • Cattedrale della Annunciazione (culto ortodosso greco): sede del ‘Patriarca Ortodosso di Alessandria e di tutta l’Africa’.
    • Cattedrale di Santa Caterina (culto cattolico): di stile neobarocco, costruita a metà del XIX secolo.

Monasteri Importanti per il Cristianesimo in Egitto

Principali Chiese per il Cristianesimo in Egitto

Le principali chiese del cristianesimo in Egitto si trovano a Il Cairo e ad Alessandria. Il Cairo, essendo la capitale del paese, e Alessandria, ex capitale prima della conquista araba, quando la fede cristiana era maggioritaria in Egitto, ospitano questi importanti luoghi di culto. Di seguito, una lista delle chiese e cattedrali più importanti, sia di dottrina copta che ortodossa greca, visitabili sia per la loro bellezza sia per il loro simbolismo religioso:

  • Il Cairo:

    • Cattedrale di San Marco (culto copto): nel quartiere di Azbakeya, sede del Papato copto.
    • Chiesa Colgante (culto copto): famosa per la sua storia e bellezza artistica, risalente al III secolo.
    • Chiesa dei Santi Sergio e Bacco (culto copto): con origini nel IV o V secolo, dedicata a questi due martiri romani.
    • Chiesa di Santa Barbara (culto copto): del IV secolo, riedificata in epoca medievale.
    • Chiesa di San Giorgio (culto ortodosso greco): storica, con origini nel X secolo.
    • Cattedrale di San Nicola (culto ortodosso greco): sede del patriarca ortodosso di Alessandria, costruita nel XVII secolo.
    • Chiesa di San Simone il Ciabattino: popolare tra i cristiani copti in Egitto, situata nelle montagne di Mokattam.
  • Alessandria:

    • Cattedrale copta di San Marco (culto copto): una delle sedi del Papa copto.
    • Cattedrale della Annunciazione (culto ortodosso greco): sede del ‘Patriarca Ortodosso di Alessandria e di tutta l’Africa’.
    • Cattedrale di Santa Caterina (culto cattolico): di stile neobarocco, costruita a metà del XIX secolo.

Monasteri Importanti per il Cristianesimo in Egitto

Il movimento monastico ha avuto sempre una grande importanza nello sviluppo del cristianesimo in Egitto. Ecco un elenco dei monasteri più rilevanti:

  1. Monastero di San Antonio Abad (culto copto): considerato il più antico del mondo.
  2. Monastero di San Paolo (culto copto): vicino al precedente, con origini nel IV secolo.
  3. Monastero di Santa Caterina del Sinai (culto ortodosso greco): sede dell’Chiesa autonoma del Monte Sinai.
  4. Monastero Bianco (culto copto): situato vicino a Sohag, dedicato a San Pigol e San Shenouda.
  5. Monastero Rosso (culto copto): anch’esso vicino a Sohag, fondato da San Bishoy.
  6. Monastero Quemato (culto copto): a nord di Asiut, uno dei più antichi e ancora operativi.
  7. Monastero della Vergine (culto copto): a sud di Asiut, legato alla Sacra Famiglia.
  8. Monastero di San Bishoy (culto copto): situato a Wadi Natrun, importante per il culto di questo santo.
  9. Monastero Siriano (culto copto): vicino al monastero di San Bishoy, di dimensioni più piccole ma con affreschi storici.

Altri Luoghi Sacri per il Cristianesimo in Egitto

Oltre a queste cattedrali, chiese e monasteri, vi sono altri luoghi di interesse sacro per il cristianesimo in Egitto:

  • Monte Sinai: importante sia per i cristiani sia per gli ebrei, famoso per l’alba sulla sua cima.
  • Monte Catalina: la cima più alta dell’Egitto, vicino al Monastero di Santa Caterina.
  • Albero di Maria (Shagarat Mariam): a Il Cairo, dove si crede che la Vergine abbia riposato.

Oltre a queste cattedrali, chiese e monasteri, chi viaggia con l’intenzione di visitare luoghi sacri per il cristianesimo in Egitto può prendere nota di altre proposte. Ad esempio, le due vette sacre della Catena Montuosa del Sinai.

La più famosa è il Monte Sinai, di grande significato non solo per i cristiani ma anche per gli ebrei, poiché secondo la Bibbia qui Mosè ricevette le Tavole della Legge con i Dieci Comandamenti. Al giorno d’oggi, vedere l’alba dalla sua cima è un’esperienza che combina la bellezza naturale con l’emozione mistica. Per questo motivo, è una delle escursioni preferite tra coloro che trascorrono le loro vacanze nel Mar Rosso o addirittura la destinazione finale di viaggi di pellegrinaggio religioso.

Molto vicino e simile è il Monte Caterina, la cima più alta di tutto il paese con 2.642 metri sul livello del mare. Secondo la tradizione cristiana, su questa montagna, situata nelle vicinanze del suddetto Monastero di Santa Caterina, alcuni angeli deposero il corpo morto e incorrotto di questa santa martire, originaria di Alessandria. Sebbene riceva molto meno afflusso di pellegrini, raggiungere la sua cima offre vedute ed emozioni molto simili a quelle del vicino Monte Sinai.

Meno famoso ma molto più accessibile a tutti è l’Albero di Maria (Shagarat Mariam), situato nel quartiere di Al Matariya, a nord-est de Il Cairo. Secondo la tradizione, sotto l’ombra di questo sicomoro la Vergine si fermò a riposare per un periodo. Per questo motivo, è visitato da gruppi di cristiani ma anche da musulmani e da altri credenti. Attualmente, si conserva solo il tronco e i rami nudi di questo albero, che adotta una forma peculiare ritorta, come è tipico di questa specie. Sopravvisse all’invasione napoleonica e c’è chi attribuisce poteri curativi alle acque che sgorgano da una fonte vicina.

Questi sono solo alcuni dei principali luoghi legati al cristianesimo in Egitto, che attirano l’attenzione di numerosi visitatori stranieri. Tuttavia, ce ne sono molti altri sparsi per tutto il paese, che ti aiuteremo a scoprire durante il tuo viaggio. Mettiti in contatto con noi e inizia a pianificare un’esperienza che ricorderai per tutta la vita!

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